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亞馬遜的第四大支柱,AI 與物流
2017年05月31日
亞馬遜的第四大支柱,AI 與物流

在 20 多年歷史中,亞馬遜的身分不斷疊加。它先是一家圖書銷售公司,然後變成電子商務巨頭,現在又加入了雲端計算巨頭的稱號。根據 CBInsights 最新一份報告,亞馬遜要增加的下一個自我定義,很可能來自人工智慧和物流領域的發展。

 

亞馬遜一向對外宣稱業務的支柱是:零售市場、亞馬遜 Prime 服務、AWS 雲端計算。現在許多人都在猜測第四個支柱會是什麼,而亞馬遜的數位助理 Alexa 為標幟的人工智慧,似乎是最有可能的候選。另外,物流也支撐亞馬遜的眾多業務,一系列的創意交付方式也逐漸成為特色,因此成為另一個有力候選。CB Insights 的報告指出,亞馬遜在硬體上有過幾次失敗,最令人嘩然的就是 Fire 手機。但它也曾多次在硬體上贏得讚譽,如 Kindle,如更能代表智慧未來的 Alexa 智慧語音裝置。資料顯示,亞馬遜 Echo 這樣的 Alexa 裝置沒有賺錢,且是虧損的,2016 年的虧損是 3 億美元,而 2017 年可能增加到 6 億美元。儘管如此,它已經成了數位助理競爭中的領頭羊。這部分要歸功於 2015 年將 Alexa 開放給開發者,鼓勵他們為裝置開發更多技能。亞馬遜自己也有一千多名員工專注在 Echo 和 Alexa 的生態。Alexa 現在有超過一萬種技能。據之前報導,亞馬遜最近還開放了 Alexa 背後的遠程麥克風技術和語音處理技術,讓第三方硬體廠商開發擁有 Alexa 功能的裝置。

 

CBIsights 認為,資助基於 Alexa 驅動的硬體是一招秒棋,能籠絡消費者和開發者兩端,形成自己的生態。亞馬遜也表示,不希望將全部賭注都押在硬體上。相反的,最終目標是讓基於雲端的語音軟體無處不在,統治從汽車中控到消費級可穿戴裝置的一切平台。甚至在醫療上,亞馬遜還與製藥公司 Merck 合作,為 Alexa 開發一項新技能,讓它可以幫助糖尿病患者檢查血糖含量。亞馬遜還有一支風投基金 Alexa Fund,主要圍繞將 Alexa 打造成通用人工智慧助理,投資有潛力的開發者和硬體。這支基金已經投資過家庭自動化公司 Ecobee、嬰兒監控裝置公司 Owlet Baby Care、智慧門鈴公司 Ring、手勢控制公司 Thalmic Labs 等。從某種程度上來說,這些公司都可歸為智慧家居類,而這就是 Alexa 最大的應用場域。

 

在今年 4 月給股東的公開信中,亞馬遜 CEO 傑夫‧貝佐斯就大談人工智慧與機器學習,稱這是公司新的關注點,可以幫助提升存在感並在競爭中佔優勢,其中的語音、虛擬助手和自然語言處理格外重要。報告還指出,雖然 Alexa 代表最可能的未來,但網路零售仍是亞馬遜核的核心。畢竟這塊帶來的收入比任何其他服務都多,排在其後的是第三方賣家市場,以及 Prime 訂閱服務。亞馬遜近年來透過打造物流網路加快交貨,花了很大力氣,這也意味著進一步鞏固線上零售寶座的控制權。亞馬遜在整個美國持續建立倉儲,據華爾街日報的統計,美國如今有 44% 的人生活在亞馬遜倉儲的 20 英里內,這一數字在 2015 年僅為 5%。

 

除了倉儲,亞馬遜還租賃飛機,建造一批快遞飛行隊。當然,這裡還應該提一下亞馬遜的無人機送貨。所有這些布局,都可以在亞馬遜專利或正在申請專利的技術類別顯示出來。據統計,2009 年亞馬遜申請了 248 項專利,到 2013 年這數字攀升到 1,100 多項。不過這還是趕不上 Google 這樣的技術巨頭──這段時間內提交了大約亞馬遜 3 倍多的專利。雖然大量專利資料需要經過幾年時間才能公開,但報告顯示,亞馬遜在 2016 年的專利主要集中在物流網路以及雲端計算領域。從現有資料中 CB Insights 發現,亞馬遜在 2016 年申請了 78 個物流相關專利,遠高於過去幾年。

 

不過很多專利都過於未來化,很難說有多少會轉化為實際工具。比如亞馬遜還想為這些想法申請專利:可以直接發射無人機的機載規格網路、水下倉儲、將小型無人機組合起來變成一個大型無人機。招人也是亞馬遜目前和未來發展方向的關鍵指標。報告指出,AWS 的招聘需求超過任何其他部門,約有 5,600 個職位可申請,佔全部可用職位的三分之一。不過 Alexa 團隊有大約 890 個職缺,佔所有職缺 5% 左右。

 

取材自:科技新報